Jens en Charlotte start

“Tomaten matchen ook perfect met Valentijn”

Valentijn is de ideale dag om je geliefde eens te verrassen met een prachtig boeket bloemen, een romantisch etentje … Maar waarom ook niet met heerlijke tomaten? Want rood is toch de kleur van de liefde, niet? Charlotte Wils en Jens Peeters kennen bijna alles van tomaten. Jens is al de vierde generatie tuinders. Eind 2022 nam het jonge koppel tomatenbedrijf Den Boschkant van Leo Verdonck en Marja Van Dessel in Vremde over. “Onze lokaal geteelde, gezonde tomaten én onze grote flexibiliteit naar de afzetmarkt zijn onze grootste troeven”, vertelt Jens.

Jens’ overgrootvader startte indertijd met tomatenteelt in vollegrond. Zijn grootouders teelden sla en tomaten onder ‘koud glas’ en schakelden snel om naar ‘verwarmd glas’. Daarna gingen zijn ouders voluit voor tomaten. Jens werkte van jongs af aan mee in de serre. Net als Charlotte studeerde hij Toegepaste Economische Wetenschappen (TEW). Bij groothandelaar Bosporus uit Sint-Katelijne-Waver leerde hij als aan- en verkoopmedewerker groenten en fruit de andere kant van het verhaal kennen. “Maar ik merkte al vlug dat dat mijn ding niet was. Ik wou telen én terug kennis brengen naar de markt”, vertelt Jens. In 2017 startte hij samen met Charlotte het bedrijf Fresh House op de locatie van Jens’ oom in Putte. “Dat huurden we vijf jaar. We gingen toen rechtstreeks naar de markt en hadden directe contacten met de retail. Helaas is dat bedrijf meer dan 30 jaar oud”, zegt Charlotte.

Zoeken naar eigen bedrijf

In 2019 ging het koppel op zoek naar een eigen (nieuwbouw)bedrijf. “We zochten vruchteloos in alle uithoeken van België”, vervolgt Charlotte. “Tot er schuin tegenover ons bedrijf in Putte een grond van POM Antwerpen te koop kwam. Daarnaast lag een oud tuinbouwbedrijf (1,7 ha) van telers die met pensioen gingen. Dat kochten we en we namen de optie op de naastgelegen grond. Daarna startten we een hele lange procedure voor een nieuwbouw. Helaas weigerde de raad voor vergunningsbetwistingen de vergunning in 2023, nadat één buur een klacht indiende tegen de mogelijke vergunning. Maar we geven de moed niet op; we willen er nog altijd een project realiseren.”
Toen Jens en Charlotte bijna radeloos werden, werden ze gecontacteerd door Leo Verdonck en Marja Van Dessel, die hun bedrijf in Vremde verkochten. “Er waren drie kandidaten om het over te nemen. Wellicht was onze grootste troef dat Leo en Marja ons als jonge tuinders een toekomst wilden geven. In oktober 2022 was de overname rond. Intussen oogsten we nu de tweede teelt. We namen de aandelen en het personeel van Den Boschkant over en wilden de werking ervan zoveel mogelijk continueren. Dat hield in dat we ook de bestaande verplichtingen moesten overnemen, zoals het lidmaatschap van BelOrta. Zelf hadden we nog nooit voor een coöperatie geteeld, dus dat was wel aanpassen. Onze vrees was vooral de connectie met de retail te verliezen, want we zijn best trots op ons product en willen graag ook weten waar het naartoe gaat. Wat is de feedback van de eindklant? Is er vraag naar een ander type tomaat? Omdat we net meer in een specialty (dus kleiner) segment telen, is het rechtstreekse contact nog wel mogelijk binnen de coöperatie. We hebben een heel aangename samenwerking met BelOrta, waarbij we vooral ontlast worden op logistiek én financieel vlak.”
 

Jens Charlotte tomatenkisten
Charlotte
Ervaren personeel

Jens en Charlotte werken jaarrond met een 55-tal vaste arbeiders, met grote diversiteit. In het hoogseizoen loopt dat op tot 80. “Een groot deel van hen werkt hier al meer dan twaalf jaar”, zegt Charlotte. “Ervaring vinden we heel belangrijk. Onze bedrijfsleider André is hier al zestien jaar actief; dat is voor ons een gigantische meerwaarde. Omdat we sterk investeren in personeel (veel vast personeel, aanspreekpunten die rode polo’s dragen, investeringen in opleidingen, een hr-coördinator …) hebben we een laag personeelsverloop. Hiermee hopen we ook virusinsleep te vermijden. We voerden enkele kleine veranderingen door, zoals het extra verstrengen van onze hygiënemaatregelen. Dat was niet evident voor mensen die twaalf jaar op een andere manier hadden gewerkt. Alle veranderingen communiceren we goed met ons personeel.”

Divers assortiment

Den Boschkant teelt een divers tomatenassortiment, waarvan 4,7 ha in onbelichte en 4,3 ha in belichte teelt. “In de belichte teelt telen we de cocktailtrostomaat Ministar en de pruimtrostomaat Ruby Red. Dankzij haar unieke smaak en mooie rode interne kleur scoort deze laatste heel goed bij de consument”, aldus Charlotte. “In de onbelichte teelt telen we naast Ruby Red ook de lekvrije Intense-tomaat – ideaal voor broodjeszaken, McDonald’s … – en Losbol-kerstomaatjes. We blijven verduurzamen. Door te investeren in twee e-boilers vullen we onze warmtevraag gedeeltelijk op een andere manier in dan via gasverbruik. Door de combinatie met onze wkk’s blijven we niet alleen op een duurzame manier onze warmte invullen, maar zijn we ook een oplossing voor de elektrificatie voor de burger. Bij eventuele tekorten aan zon- of windenergie kunnen we op een flexibelere manier elektriciteit leveren dan bijvoorbeeld een kerncentrale.”
 

"Flexibiliteit naar de retail is onze grote troef."

Biologieplan

Telen op een geïntegreerde manier nemen Jens en Charlotte volop ter harte. “We werken samen met een teeltadviseur van Koppert én met een zelfstandige bio-adviseur van Agro Guide. Die maakt samen met ons een heel biologieplan op, waarmee we zoeken naar een evenwicht waarbij de goede insecten de overhand hebben op de slechte. We willen zeker mee in de verdere verduurzaming, maar moeten wel concurrentieel blijven met het buitenland. Lokale, gezonde voeding is ons sterk punt, flexibiliteit naar de retail onze grote troef.”

(i)    www.freshhouse.be
 

Bedrijfsfiche

* Den Boschkant
* Charlotte Wils en Jens Peeters
* Glastuinbouwbedrijf met 9 ha specialty tomaten
* Vremde (Antwerpen)