Menu

“Ik wil niet dat onze kinderen zich schamen omdat ze boerendochters zijn”

Terug naar Boer in de kijker

Hendrik Vlekken (32) en Femke Herbots (32)

Brustem (Limburg)
Gemengd bedrijf met vleesvee, schapen, fruit en akkerbouw.
Hendrik en Femke willen positieve beeldvorming.

Nele Kempeneers

De landbouwsector is zich door de jaren heen blijven heruitvinden. Specialisatie, schaalvergroting of eerder diversificatie en korte keten, elk bedrijf kiest zijn eigen weg. De familie Vlekken uit Sint-Truiden koos bewust voor een gemengd bedrijf en afzet via hun 60 jaar oude hoevewinkel. In het tv-programma Boerenjaar gunnen ze het grote publiek een kijk achter de schermen.

“Toen we de vraag kregen om deel te nemen aan Boerenjaar was ik meteen enthousiast”, zegt Femke Herbots. Ze ging er echter van uit dat haar man Hendrik Vlekken en schoonvader Willy hun veto zouden stellen. “Tot mijn grote verbazing zagen zowel Hendrik als Willy het meteen zitten om mee te doen in het tv-programma.” En zo geschiedde. De familie Vlekken telt drie generaties en dat zorgt voor mooie beelden. Grootvader Willy Vlekken, zoon Hendrik en diens vrouw Femke en hun twee dochters Eleanor en Colette stelen elk op hun eigen manier de show.

De rand van de stad

Wie boerderij Vlekken voor het eerst bezoekt, kan zich verbazen over de locatie. Het ligt vlak aan de rotonde bij het voormalige vliegveld van Brustem, pal op een invalsweg bij het centrum van Sint-Truiden. “Veel mensen die naar onze hoevewinkel komen geloven niet dat onze boerderij echt hier ligt, want wie langsrijdt zou niet vermoeden dat er ruimte genoeg is achter de huizen”, lacht Femke. “Maar deze locatie is uiteraard erg handig voor de thuisverkoop, er is heel wat passsage van verkeer.” De hoevewinkel van de familie Vlekken bestaat al zo’n 60 jaar en is ingebed in het familiebedrijf. “We hebben een duidelijk schema zodat we weten wie wanneer van dienst is om de klanten te bedienen. Bij de keuze van onze teelten houden we ook altijd de thuisverkoop in het achterhoofd.”

Brede interesses

Femke werkt sinds september halftijds thuis op het familiebedrijf, en dat bevalt goed. “Het is natuurlijk niet zo dat we nu constant samenwerken, want ieder heeft zijn eigen taken”, zegt Hendrik. “Femke zet zich vooral in voor de hoevewinkel, ik ben het liefst met de koeien, schapen en het fruit bezig en mijn vader werkt ook nog veel mee in het fruit en de akkerbouw.” Dat vader Willy nog een erg actieve rol speelt in het bedrijf, werd de kijker van Boerenjaar al duidelijk. Van oorsprong was het een fruitbomenkwekerij maar toen Willy het bedrijf van zijn ouders overnam, ging hij aan de slag als fruitteler. Zoon Hendrik was als kind al gepassioneerd door het boerenleven en ging op zijn achttiende voltijds aan de slag op het ouderlijk bedrijf. Intussen is vader Willy 73 jaar oud, maar hij is nog steeds een van de drijvende krachten op boerderij Vlekken. De teelten zijn appels, peren, kersen, tarwe, gerst, voeder- en suikerbieten, aardappelen en mais. Het bescheiden aantal koeien van het Belgisch witblauw ras zijn de trots van Hendrik, en ook de schapen hebben hun plaats in het geheel. “Ik zie me mezelf niet toeleggen op maar één teelt of diersoort, mijn interesses zijn breed”, zegt Hendrik. “Het is dan ook niet de bedoeling om het bedrijf nog uit te breiden, maar eerder om onze verschillende takken te optimaliseren.”

Een beetje gek

De belangrijkste reden voor de familie Vlekken om mee te doen aan Boerenjaar, is om mee te werken aan een positiever beeld voor de Vlaamse landbouw. “Ik heb mijn middelbaar niet op de landbouwschool gedaan, en als echte jonge boer merk je dan toch dat je een buitenbeentje bent. Zeker in mijn jeugd hing er echt nog een stigma op landbouw”, vertelt Hendrik. “Ik zou het heel erg vinden als onze dochters later zouden botsen op vooroordelen of onbegrip. Je mag fier zijn om boerendochter of -zoon te zijn.” Al is tijd vinden voor het gezin ook bij de familie Vlekken soms een uitdaging. “Je moet gepassioneerd zijn door de stiel, anders lukt het niet. Je moet eigenlijk ook een beetje gek zijn om het te blijven doen: al die onzekerheid en lange werkdagen. Ik heb eigenlijk geen sociaal leven meer en sporten is er ook niet meer bij. Maar het is zo’n mooi beroep.”

Lange bewaring

Een bedrijf met zo veel takken en specialisaties heeft voor- en nadelen. Enerzijds is er risicospreiding en een breed aanbod voor de thuisverkoop, anderzijds word je geconfronteerd met uiteenlopende uitdagingen. “Momenteel is vooral de bewaring van de aardappelen een moeilijk vraagstuk. Het was even zoeken naar het vergassingsmiddel dat voor ons het beste werkt. Dat efficiënte gewasbeschermingsmiddelen verboden worden, maakt het voor heel wat landbouwers zeer moeilijk, dat is zeker niet uniek voor de aardappelsector”, weet Hendrik. “Voor de thuisverkoop is het belangrijk dat we rassen kiezen die niet te snel schieten maar geschikt zijn voor lange bewaring. We proberen ook rekening te houden met de wensen van de klant. Al zal nieuwe aardappelen aanbieden in maart nog niet meteen lukken.”

Meer boeren in de kijker

Op het eerste gezicht baten Niels en Nathalie een conventioneel melkveebedrijf uit. Behalve dan dat het zeer sterk...
De Week van de Friet was voor ons de aanleiding om de familie De Munck op de cover te brengen. Patrick De Munck en Bea...
Aanstaande vrijdag organiseert Groene Kring 'De Wissel', het event over familiale bedrijfsoverdracht. Iedereen , jong...