Menu

“Ik kies niet tussen mijn twee passies”

Terug naar Boer in de kijker

Pieter Devos

33 jaar
Bekkevoort (Vlaams-Brabant)
Pieter Devos is topruiter én fruitteler. Samen met zijn broer en zijn ouders baat hij Devos Group uit met fruitteelt, fruithandel, paardenfokkerij en topsportstal.
Fruitteelt en topjumping zitten Pieter Devos in het bloed.

Nele Kempeneers

Wat vraagt Pieter Devos aan Sinterklaas dit jaar? Hoogstwaarschijnlijk meer uren in een dag, want de topruiter en fruitteler balanceert tussen twee veeleisende jobs. Ouders Stefaan Devos en Martine Theunis bouwden vanaf begin jaren 80 van nul een fruitbedrijf met appelen- en perenteelt uit in Bekkevoort. Zonen Pieter en Wouter waren niet weg te slaan van de plantages en staan vandaag aan het hoofd van Devos Group, een van de meest toonaangevende fruitteeltbedrijven in ons land. Maar Pieter kreeg niet alleen de passie voor fruit, maar ook die voor de paardensport met de paplepel ingegeven. Hij scheert vandaag hoge toppen in de internationale jumpingwereld.

Stefaan Devos en zijn echtgenote Martine Theunis begonnen begin jaren 80 met het opbouwen van een fruitbedrijf in Bekkevoort in de heuvels van het Hageland. Vandaag is Devos Group een van de grootste en meest toonaangevende bedrijven in de Belgische fruitsector. De teelt van zo’n 200 ha appels en peren blijft de basis, maar ook koeling, sortering, verpakking en handel van hardfruit behoren tot het takenpakket. “Mijn broer Wouter en ik waren al van kleins af aan betrokken bij de fruitteelt en op ons achttiende zetten we onze eerste stappen in het bedrijf. Samen hebben we het bedrijf uitgebreid naar de schaal die het vandaag heeft”, vertelt Pieter. Samen met zijn studies begon hij de handelsactiviteiten van Devos Group uit te bouwen en tegenwoordig is hij commercieel directeur van het familiebedrijf. Moeder Martine en vader Stefaan zijn algemeen directeurs, broer Wouter is productieleider.

Hoge werkdruk, lage prijzen

De appels en peren die de familie teelt, passeren niet langs de veiling. “We houden ons bezig met de hele keten, van teelt tot verkoop aan de supermarkten”, zegt Pieter. En daar hoort ook export bij.” Het bedrijf heeft een opslagcapaciteit met koeling voor zo’n 12 miljoen kg fruit, telt diverse sorteer- en verpakkingslijnen in Bekkevoort en een sorteerbedrijf in Sint-Truiden. “We werken ook samen met telers uit de omgeving die via ons hun fruit op de markt kunnen brengen.” Het hele circuit in handen hebben is mooi, maar het brengt ook uitdagingen met zich mee. De lage prijzen die de laatste jaren in de fruitsector gelden, baren Pieter zorgen. “Uiteraard voelen ook wij de enorme druk die de moeilijke prijsvorming met zich meebrengt. Het is een zware dobber. Er moet dringend iets veranderen, maar de sector lijkt moeilijk uit de impasse te geraken. We zijn bezig met het vinden van afzetmarkten die het verlies van Rusland kunnen compenseren, maar zoiets gaat niet van vandaag op morgen. We zijn in een tiental jaren in recordtempo gegroeid. Hoewel we al een zeer goed team van mensen hebben, blijft het een uitdaging om in onze sector vaste medewerkers tot op managementniveau te vinden. Het zou de druk op onze schouders kunnen verlichten als we de verantwoordelijkheden meer konden verdelen onder meer medewerkers die hier een loopbaan willen uitbouwen.”

Succes met eigen paarden

Dat de werkdruk hoog is valt goed te verklaren, want Pieter combineert zijn managementfunctie op het fruitbedrijf met een succesvolle carrière als jumpingruiter. “Van maandag tot woensdag werk ik op het bedrijf, maar van donderdag tot en met zondag ben ik bijna elke week op wedstrijd in het buitenland.” Wouter en Pieter kregen de paardenmicrobe mee van hun ouders, die actief waren binnen LRV en de fokkerijorganisatie BWP. “Zelf hebben we niet veel LRV-wedstrijden gereden, omdat deze vaak samenvielen met de drukke plukperiode”, zegt Pieter. Maar ook toen Pieter nog bij de pony’s reed, was hij al te vinden op internationale wedstrijden. Wat vroeger een hobby was, is nu een tweede beroep en recent won Devos nog voor het tweede jaar op rij de wereldbeker in Stuttgart. Pieter werd dit jaar tweede in de Global Champions tour en is vandaag zesde op de wereldranglijst. Verder won hij dit jaar Europees goud met het Belgische team, wat hen een ticket voor de Olympische Spelen van 2020 opleverde. “Ik ben best fier op wat ik al bereikt heb binnen de paardensport, des te meer omdat ik het heb mogen bereiken met paarden die we zelf opgeleid hebben, waaronder onze eigen fokproducten. Het is een groot voordeel om met eigen paarden te kunnen rijden, want als ruiter weet je welke kwaliteiten een paard nodig heeft om te kunnen presteren. Daar focussen we dus ook op in de genetische selectie. We zullen dus niet om het even welke merrie en hengst kiezen, maar werken met paarden die zich in de sport al bewezen hebben.”

Kiezen is verliezen

Of een keuze tussen het fruitbedrijf en de paardensport zich niet opdringt? “Die vraag wordt me al van mijn twintigste gesteld, maar ik wil niet kiezen. Ik run beide bedrijven met hart en ziel, en voorlopig lukt het om te combineren. Ik heb dan ook een heel goed team rond mij en heb het geluk dat mijn vrouw ook actief is in de paardensport op hoger niveau. Al weet ik natuurlijk wel dat ik dit tempo geen tien jaar meer kan volhouden. Weinig topruiters hebben naast de paardensport nog een ander beroep.” Maar je bent jong en je wil wat, dus toegevingen doen zit er momenteel niet in. Zorgt een wandeling in de fruitplantage dan af en toe voor ontspanning? “Hoewel het mijn passie is, is paardrijden uitgegroeid tot mijn job, niet mijn hobby. Wandelen zit er dus niet vaak in, maar ik train wel regelmatig tussen de fruitbomen. De paarden zijn veel onderweg en voelen de druk, dus thuis wil ik hen fris houden. Ook voor mezelf is de combinatie van reizen en thuis zijn momenteel heel fijn. Ik ben blij dat ik de wereld kan zien, maar ik kom thuis tussen de fruitbomen.”

Meer boeren in de kijker

Céline Van Kerschaver is 23, enthousiaste boerendochter en sinds kort ook de nieuwe internationaal vertegenwoordiger...
Op 4 november werd ‘Vlees van het rood ras van West-Vlaanderen’ erkend als Europese beschermde...
Philip en Lien Sinnaeve-Debergh
Tijdens de Bioweek van 7 tot 15 juni tonen dertien bio-ambassadeurs hoe zij biovoeding maken. Een van hen is Lien...