Menu

“Grootschaligheid is niet de enige optie”

Terug naar Boer in de kijker
Sector: 

Christian en Lode Claus

Kruishoutem (Oost-Vlaanderen)
Kruiden Claus
Christian en Lode Claus bouwen verder aan het familiebedrijf.

Liesbet Corthout

Kruiden Claus in Kruishoutem viert in 2020 zijn 120ste verjaardag. De grootvader van huidig zaakvoerder Christian Claus begon toen een tuinbouwbedrijf in het centrum van Kruishoutem. Op de huidige locatie – die met haar 33 jaar even oud is als zoon Lode – bouwt de jongste generatie intussen verder aan de uitbouw van het familiebedrijf.

“In 1900 werd de eerste steen gelegd van het huis en het tuinbouwbedrijf aan de Hedekensdriesstraat”, vertelt Christian. “En sindsdien zijn zij (en nu wij) altijd blijven doorwerken. ’t Is niet altijd even gemakkelijk geweest, zeker in de oorlogen was het moeilijk om vlot te beleveren. De grillen van de natuur, het marktgebeuren van vraag en aanbod maken het steeds opnieuw een uitdagende sector. Maar de groene vingers bleven generatie na generatie in onze familie zitten. Zelf ging ik naar de tuinbouwschool in Melle, stapte in de zaak en nam al snel het bedrijf in het centrum over. Interesse voor kruiden had ik altijd. Toen de locatie te klein werd, verhuisden we naar de huidige site, waar we kruiden kunnen telen op 2,5 ha. De buren waren in het begin wel wat sceptisch tegenover die jongeman met wilde baard en op sandalen die hier kruiden kwam telen. Maar al snel hebben ze gezien dat dit een succesvolle onderneming was. We hebben ook altijd ons best gedaan om het bedrijf netjes aan te kleden met bijvoorbeeld bomenrijen die niet alleen beschermen tegen de wind maar ook het bedrijf omkaderen. Dat leverde ons in 2008 de titel op van mooist omkaderde bedrijf van Oost-Vlaanderen.”

In eerste instantie leek het er niet op dat zoon Lode het bedrijf zou verder zetten. “Lode studeerde handelswetenschappen. Hij studeerde af bij de besten van de klas, maar koos uiteindelijk niet voor een kantoorjob. Ik vond het wel verrassend. Toen hij jonger was, had hij weinig aanleg voor het werk in de serre. Maar intussen werkt hij er met een enorme passie en drive.”

Inspiratie voor topchefs

Kruiden Claus begon als een algemeen tuinbouwbedrijf met kruiden en groenten. Sinds 20 jaar zijn de groenten verdwenen en zetten ze hier volop in op de kruiden. “Wij hebben 200 à 300 soorten in het assortiment. Geen exotische planten: als je hier iets koopt, moet je de relatieve zekerheid hebben dat het hier ook gaat kunnen groeien. Het assortiment verandert ook met de jaren. Ik was een van de eersten in België die citroenverbena verkocht; intussen zie je dat overal. Wij pikken geregeld nieuwe ideeën op. Daarvoor komen onze klanten ook naar hier.” Die klanten zijn groothandels, vasteplantenkwekers, toeleveranciers van de horeca en collega-kruidenkwekers, maar ook heel wat particulieren vinden de weg naar Kruishoutem, weet Lode. Zelf ging hij al onder andere de kruidentuin van topchef Piet Huysentruyt in Frankrijk inrichten. “Meer en meer chefs willen hun eigen kruiden kweken, maar ze weten niet altijd hoe ze dit moeten aanpakken en welke soorten een echte culinaire meerwaarde kunnen betekenen. Wij helpen hen hierbij en zij zijn een inspiratiebron voor ons. ’t Is altijd fijn om te horen of te lezen dat onze kruiden tot op de borden van sterrenrestaurants geraakt zijn. Maar ik heb er ook voldoening van als ik lees dat het AZ Sint-Lucas door Gault&Millau genomineerd is als beste grootkeukenrestaurant, mede doordat ze onze kruiden gebruiken voor hun gerechten. Ook bij rust- en verzorgingstehuizen ging ik al toelichting geven over hoe ze hun gerechten kunnen opwaarderen door de juiste kruiden te gebruiken.”

Creatief met stro

“We leggen niet al onze eieren in dezelfde mand, maar dit jaar viel alles weg: evenementen, groothandel, kleinhandel, workshops, voordrachten … de coronacrisis legde alles stil”, legt Lode uit. “Een voor ons belangrijke nuance was dat de lockdown in Nederland veel minder streng was, dus daar hadden we nog wel een actief afzetkanaal. Maar dat is natuurlijk niet voldoende. We hadden meteen door dat we een alternatief moesten zoeken voor de rest van de verkoop. We hebben al onze producten alfabetisch gerangschikt en een webshop opgestart. Een eerste vraagstuk was de verpakking. Plantjes moeten goed beschermd zitten en zijn onregelmatig van vorm. Mijn broer Willem kwam op de proppen met het idee om er hooi of stro in te stoppen als vulmiddel. Dat bleek de perfecte oplossing voor de planten omdat het schokbestendig is, en het is ook duurzaam want onze klanten kunnen het gebruiken om in de tuin om de plantjes te leggen en de bodem te verbeteren.”

“Ons online aanbod boomde meteen, maar de koerierdiensten waren overbevraagd en we kregen de bestellingen dus niet bij onze klanten. ’s Nachts hebben we onze klanten gemaild om de situatie uit te leggen en de dag nadien zijn we dus zelf gaan rondrijden. Onze klanten toonden veel begrip en begonnen met initiatieven zoals samenaankopen. Op die manier hebben we toch een stuk kunnen recupereren in de particuliere verkoop. Midden maart is onze topperiode, maar de mensen mochten niet naar hier komen. En kruiden zijn natuurlijk een levend product, alles staat klaar om verkocht te worden, dus we moesten inventief zijn om onze kruiden toch aan de man te kunnen brengen. Dat is misschien de sterkte van de vierde generaties. Elke generatie in dit bedrijf heeft zich aan de veranderende omstandigheden moeten aanpassen en dat is telkens vrij succesvol gebleken.”

Een crisisbestendige toekomst

“De volgende fase is de uitbreiding van de kwekerij. We zitten al 33 jaar op deze locatie. Maar we groeien elk jaar en dat maakt dat we nieuwe bedrijfsgebouwen nodig hebben en een bijkomend containerveld. Ook omdat we erop staan dat ons plantgoed voldoende afgehard is. We willen ze zo vroeg en lang mogelijk buiten zetten in de beste condities. Risicospreiding en inzetten op beleving en verbreding maakt het mogelijk om in de toekomst crisisbestendig te zijn en te blijven. Je mag er niet blind van uitgaan dat grootschaligheid de enige mogelijkheid is om te blijven bestaan. Maar je moet wel meegroeien met de markt en met de vraag. Daarom willen we dus nog een beetje opschalen en verder verbreden. Dit jaar kwam ons derde kruidenboek uit. Op deze manier blijven we mensen inspireren.”

Meer boeren in de kijker

Door de coronacrisis ondervinden heel wat land- en tuinbouwbedrijven grote problemen op het vlak van afzet en...
Dirk en Katrien namen in 1995 het ouderlijke bedrijf van de familie Seys over. Na 2 jaar het bedrijf samen met de...
We hebben uiteraard geen speciale gelegenheid nodig om een straffe madam op de cover van Boer&Tuinder te brengen,...