Verborgt

"We brengen graag wat licht in de duisternis"

4 januari 2022

Pieter Verborgt en Mieke Cools runden een melkveebedrijf in Geel. In 2009 stootten ze dat af, waarna Pieter vijf jaar buitenshuis werkte. Maar omdat hij steeds meer loonwerk uitvoerde, startte hij in 2014 met een eigen loonwerkbedrijf. Pieter en oudste zoon Seppe zijn vaste deelnemers aan de Tractor Kerst Run, een versierde tractorenrondrit in Geel die elk jaar in de tweede helft van december plaatsvindt. “Dat is voor ons een leuke uitlaatklep. Met onze verlichte tractoren brengen we dan letterlijk en figuurlijk wat licht in de duisternis.”

Tot 2009 hadden Pieter en Mieke een melkveebedrijf met zo’n 75 Holsteiners in Zammel, een dorp in het zuiden van de stad Geel. Pieter was er de derde generatie Verborgt die er boerde. Door een samenloop van omstandigheden besloten ze toen om hun koeien te verkopen. “Het was een heel slecht jaar, het quotum leverde nog een mooie prijs op, ik had wat rugproblemen …”, verklaart Pieter hun keuze. “We moesten kiezen: uitbreiden of stoppen. We kozen voor het laatste. Daarna werkte ik enkele jaren bij een loonwerker en een machinehandelaar. We bewerken nog altijd de gronden die we hadden, dus schakelden we over naar akkerbouw. Ik kreeg steeds meer vragen om loonwerk uit te voeren en in 2014 ben ik met een eigen loonwerkbedrijf gestart.” Oudste zoon Seppe studeerde Agro- en biotechnologie en is lid van Groene Kring. Hij is zelfstandige en springt zijn vader bij waar nodig. Mieke werkt buitenshuis. “We voeren vooral opdrachten voor rundveehouders uit Geel en de buurgemeenten uit, voornamelijk op hun grasland: grondbewerking, zaaien, spuiten, maaien, bemesten, schudden, harken, persen … Dat doen we met onze vier tractoren en enkele zelfrijders. We voeren het werk zo goed mogelijk uit. Als onze klanten tevreden zijn, zijn wij dat ook”, lacht Pieter.

Eerste in België

Pieter is een trouwe deelnemer aan de Tractor Kerst Run, een stoet met tractoren aangekleed met kerstverlichting, die elk jaar op de derde zaterdag van december plaatsvindt in Geel. “Onze eerste Tractor Kerst Run dateert uit 2008 en was bij mijn weten de eerste in België”, vertelt Hans Renders, samen met Tim Scheurmans de initiatiefnemer van de rondrit in Geel. Hans is een boerenzoon en kraanmachinist bij de stad Geel. Tim baatte indertijd een café uit. Hij werkt nu bij de gemeente Olen, maar omdat tractoren ook zijn passie zijn, gaat hij bij een loonwerker helpen als die het druk heeft. “De mosterd haalden we in buurgemeente Olen, waar de plaatselijke Truckersvrienden al diverse keren een ‘Kerst-truckrun’ met vrachtwagens hadden georganiseerd”, licht Hans toe. “Het was vooral onze bedoeling om de boeren eens in een positief daglicht te stellen.” Met 54 deelnemers was de eerste Tractor Kerst Run meteen een schot in de roos. Bij de tweede editie waren er al 86 deelnemers. “Ik ken Hans al lang”, zegt Pieter. “Toen hij op de landbouwschool zat, heeft hij nog stage op ons melkveebedrijf gelopen. Het verwonderde me niet dat ik de eerste was waarbij hij informeerde of ik zou meegaan in zijn plannen om een Tractor Kerst Run te organiseren. Voor veel mensen zijn tractoren meestal een hindernis op de weg, maar met de Kerst Run vindt iedereen die geweldig. Op sommige stukken van het parcours staan de mensen dan vijf rijen dik te applaudisseren”, grinnikt Pieter. “Dat doet wel iets met je. Het is een totaal andere beleving. Sinds twee jaar mogen we ook langs de Markt van Geel rijden, waar het dan door de kerstmarkt over de koppen lopen is. Die was dit jaar helaas afgelast, maar veel toeschouwers hadden zich daar toch een plekje gezocht. Door corona stonden de mensen wel meer verspreid over de hele route.”

KerstRun

Werk van lange adem

In de beginjaren hadden de meeste deelnemers enkel een lichtslang rond de cabine van hun tractor en een verlichte ster aan de spiegels. Maar door de jaren heen evolueerden de versierde tractoren naar ware kunstwerken, boordevol details, waar soms weken aan gewerkt wordt. “Wij beginnen er altijd te laat aan”, lacht Pieter. “Ons loonwerk moet eerst gedaan zijn. Daarna moet de tractor worden schoongemaakt en zodra hij al voor een deel versierd is, kunnen we hem niet meer voor het werk gebruiken. In opdracht van enkele bedrijven strooien we bij ijzeltoestanden zout op parkings, dus moeten we daar ook steeds een tractor voor paraat hebben.” Seppe nam met hun versierde tractor op zaterdag 11 december al deel aan de tweede Kerstrun in Beerse. “Eind november ben ik de tractor beginnen versieren”, vertelt hij. “Enkel ’s avonds en tijdens het weekend, want overdag roept de plicht. De ‘basisaankleding’ vergt maar enkele dagen, maar de tractor extra versieren is wat zoeken en knutselen. Ik probeer elk jaar een ander thema te verzinnen, maar het wordt steeds moeilijker om verrassend uit de hoek te komen.” In Geel bedraagt de rondrit zo’n 20 km, waarbij de deelnemers zo’n tweeënhalf uur onderweg zijn. Een hele organisatie dus, waarbij 35 seingevers samen meer dan 50 kruispunten bemannen. “We kunnen ook steeds rekenen op begeleiding door de politie, die de grotere kruispunten voor haar rekening neemt.” Veiligheid primeert, langs het traject maar ook op de tractoren. In het begin werd er achteraan op de tractoren vaak een kerststal met levensechte mensen aangebouwd, maar dat werd te gevaarlijk en werd dus ingeperkt. Om veiligheidsredenen werd het maximum aantal deelnemers vastgelegd op 80. “Ik rij in Geel sinds twee jaar mee in plaats van mijn vader, net als tijdens de rondritten in Beerse, Aarschot, Mol en Zoersel”, zegt Seppe.

Covid-editie

Versierde tractorenrondritten blijven een populair fenomeen. In Geel vond op zaterdag 18 december een afgeslankte Covid-editie plaats, helaas zonder de traditionele prijsuitreiking voor de mooiste tractor en hapjes en drank in de feestzaal. Op een speciale gps-pagina kon je de stoet live volgen op je smartphone. Op donderdag 23 december reden een tiental landbouwers met hun versierde tractoren langs het kinderziekenhuis in Geel om iedereen daar een hart onder de riem te steken. Zo gaven ze ook figuurlijk wat licht in de duisternis.

Constant applaus krijgen tijdens de Kerst Run, dat doet iets met je.

Pieter en Seppe Verborgt