Menu

“Soms moet je naar boven kijken om het volledige plaatje te zien”

Terug naar Actualiteit
Hoe vaak kijken we naar boven? Naar de maan, de sterren, de ruimte? Al jaren proberen mensen om die ruimte veroveren. Zo ook Nancy Vermeulen. Als commercieel pilootinstructeur traint ze toekomstige ruimtereizigers. Een andere wereld, maar eentje waar je als land- en tuinbouwer heel wat van kan leren.

Jolien L'homme, medewerker Communicatie Innovatiesteunpunt

Nancy Vermeulen werkte hard om astronaut te kunnen worden. Dat liep niet altijd van een leien dakje. Tot vandaag is ze nog niet zelf in de ruimte geweest, maar de weg ernaartoe is minstens even boeiend. Nancy vertelt haar verhaal over durven dromen, creatief ondernemen, over landbouw in de ruimte en welk effect de ruimtevaart heeft op onze maatschappij van de toekomst.

Dromenjager

Als kind vond ze het evident dat ze astronaut zou worden. Veel van haar vrije tijd bracht ze door in de Antwerpse Volkssterrenwacht. Op haar zeventiende ontmoette ze Dirk Frimout. Hij gaf haar de raad zich goed voor te bereiden op haar carrière als astronaut. Om meer kans te maken om ooit geselecteerd te worden, studeerde Nancy astrofysica. Dat leidde tot een master in de theoretische natuur- en sterrenkunde. Nadien volgde Nancy een opleiding tot lijnpiloot bij Sabena, vloog ze voor DHL in de Boeing 727 en de Airbus 300 en verzorgde ze militair vrachtvervoer tussen Bagdad en Bahrein tijdens de tweede Golfoorlog. In 2008 nam ze deel aan de astronautenselecties van de ESA en in 2010 leidde ze een Marssimulatiemissie in de woestijn van Utah (VS).

Sinds 2018 leidt ze kandidaat-astronauten op in haar eigen Space Training Academy. Dit is het eerste niet-gouvernementele Space Trainingprogramma voor private astronauten. Ze bereiden zich er fysiek en mentaal voor op hun ruimtereis terwijl Nancy hen begeleidt door middel van simulaties van onder andere een commerciële ruimtevlucht. Door creatief te ondernemen in de nieuwe opkomende sector van de commerciële ruimtevaart en het ruimtetoerisme, verwezenlijkt Nancy op deze manier een stuk haar jeugddroom.

De generatie van Nancy is diegene die de bemande ruimtevaart zag stilstaan. Sinds de commerciële ruimtevaart bestaat, zijn er veel meer bedrijven betrokken en geïntegreerd. Denk maar aan Nancy’s grote voorbeeld Sir Richard Branson (oprichter van de Virgin Group, waaronder Virgin Galactic) of de SpaceX-oprichter Elon Musk. Beiden zetten al een tijdje in op ruimtetoerisme. Door die verhoogde betrokkenheid is Nancy ervan overtuigd dat elke sector de komende 20 jaar verbonden zal zijn met een project in de ruimte.

Landbouw en ruimte

De ruimte zorgt natuurlijk voor technologische vooruitgang. Vanzelfsprekend zorgt dit ook voor spin-offs, ook in de landbouw. Zonder die vooruitgang in de ruimtevaart zou er nooit sprake zijn geweest van gps of moderne beeldvormingstechnieken. We kunnen nu van bovenaf het landbouwareaal in kaart brengen en daar informatie uit afleiden. Welke gebieden kennen problemen? Welke percelen groeien het best? Ook de experimenten op planten en zaden in speciale omstandigheden zoals aan boord van het internationale ruimtestation ISS zorgen voor inzichten en resultaten die ook op aarde toepasbaar zijn.

Het duurt natuurlijk wel een tijdje voor we resultaten van onderzoeken in de ruimte ook effectief op aarde kunnen toepassen.Het onderzoek in microzwaartekracht geeft ons interessante inzichten in plantengroei. Hoe gaan planten om met stress en hoe kunnen we hen daartegen beschermen? Nancy licht het proces van een gesloten kringloop kort toe. Aan boord van het ISS wordt nu al elke druppel vocht gerecupereerd. In de toekomst willen ze op een duurzame manier langdurig een onderzoeksbasis op de maan bouwen, en op langere termijn op Mars. Hiervoor is het belangrijk dat men in de eerste plaats zoveel mogelijk gebruik maken van de aanwezige grondstoffen ter plaatse. Bovendien wordt er gestreefd naar systemen die samen een gesloten kringloop vormen, zodat er niets verloren gaat. Door het recycleren van organisch afval, bijvoorbeeld, kunnen we voorzien in voedingsstoffen voor planten en extra energie. Door het ontwikkelen van deze technologieën voor de maan en Mars, worden ook de bewoners op aarde er beter van. Denk maar aan de manier waarop we in de toekomst landbouw willen integreren in de steden.

Tijdens de Marssimulatiemissie die Nancy leidde, waren er verschillende onderzoeksvragen. We vroegen haar naar haar belangrijkste ervaring. “We leerden vooral om samen te werken als een crew. Je zit afgesloten van de buitenwereld in een kleine ruimte. Hoe gedraag je je dan als mens? Tot welke inzichten leidt dat?”

Ook al is Nancy (tot op vandaag) nog niet zélf in de ruimte geraakt, dat houdt haar niet tegen om haar passie en kennis voor de ruimte door te geven aan anderen. Altijd blijven geloven in creatieve mogelijkheden om je dromen te verwezenlijken, brengt je een heel eind verder en brengt onverwachte nieuwe dingen op je pad.

KBC-Innovatieavonden

Dit najaar kan je Nancy aan het werk zien en horen tijdens de KBC-Innovatieavonden! Naar goede traditie maken stellen we in Genk, Oostmalle, Deinze, Leuven en Roeselare de winnaars van de Innovatiecampagne voor. Daarnaast brengt Nancy Vermeulen een inspirerend verhaal. Haar verhaal over dromen, ruimtevaart, technologie en ondernemen zet jou misschien wel op weg naar je volgende innovatie. De data zijn vandaag nog niet bekend, maar hou www.innovatiesteunpunt.be/kalender in de gaten om er als eerste bij te zijn!

Deel deze pagina: 

Meer informatie